当地时间4月13日,名为“斯特拉托”的巨型双身飞机在美国加利福尼亚首飞成功,并以其惊人的翼展荣登全球最大飞机宝座。

“斯特拉托”机长73米,翼展117米,最大起飞重量590吨,最长飞行时间10小时,飞行半径超过1800公里,动力由6台普惠4056涡轮风扇发动机提供,最大载重接近230吨。其问世前霸占全球最大飞机宝座长达30年的乌克兰安225运输机,机长84米,翼展却只有88.4米,较“斯特拉托”短了近30米。

“斯特拉托”由美国航天企业斯特拉托发射系统公司设计制造,2010年开始研制,2017年进入地面测试阶段。值得注意的是,该公司由已故美国微软公司联合创始人保罗・艾伦出资成立,旨在实现他发射火箭的梦想。“斯特拉托”是专用的空基运载火箭发射平台,在其两个机身中间的机翼下能够挂载多枚运载火箭、飞到万米高空发射。

在空中发射火箭具有成本低、灵活性高、准备时间短的优势,1965年,苏联就提出了代号“螺旋”的空基火箭发射方案,之后美国、俄罗斯、乌克兰都进行过相关研究,其中最为成功的莫过于美国轨道科学公司研制的“飞马座”运载火箭。从1990年首射成功至今,共发射43次。

研制之初,斯特拉托发射系统公司曾希望与SpaceX联合研制“猎鹰9”的空中发射版,作为“斯特拉托”“御用”火箭。但SpaceX的目标是登月、探火等,对改造“猎鹰9”热情不高。2013年,斯特拉托发射系统公司开始与轨道科学公司合作研制“飞马座2”运载火箭。

2019年1月,斯特拉托发射系统公司宣布终止“斯特拉托”专用火箭的研制,转而使用已经成熟的“飞马座XL”。据SpaceNews报道,此举或与2018年10月保罗・艾伦去世后,该公司资金来源“前途未卜”有关。“飞马座XL”直径1.27米,重量仅为24吨,“斯特拉托”搭载它,有些“大材小用”。

保罗・艾伦的妹妹乔迪・艾伦表示,保罗会为见证今天的历史性成就而感到骄傲,这架飞机是一项非凡的工程成就,我们祝贺所有参与的人。(胡定坤)

(责编:李依环、熊旭)

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